On parle souvent de « cancer », au singulier, mais on dénombre en réalité plus de 100 cancers différents. D'un cancer à l'autre, les causes, les organes affectés, les symptômes et les traitements varient énormément.

Les principales catégories de cancer incluent :

  • Les carcinomes : cancers qui débutent au niveau de la peau ou des tissus tapissant ou recouvrant les organes internes. Ce groupe inclut un grand nombre des cancers les plus fréquents, tels que les cancers du sein, de la prostate, du poumon et du côlon.lymphomes
  • Les sarcomes : cancers qui débutent au niveau des os, du cartilage, des muscles, des vaisseaux sanguins, ou au niveau d'autres tissus conjonctifs ou de soutien.
  • Les leucémies : cancers qui débutent au niveau des tissus responsables de la formation du sang, tels que la moelle osseuse, et qui entraînent la production et l'entrée dans le sang d'une quantité importante de cellules sanguines anormales.
  • Les lymphomes et myélomes : cancers qui débutent au niveau des cellules du système immunitaire.
  • Les cancers du système nerveux central : cancers qui débutent au sein des tissus du cerveau et de la moelle épinière.

A côté de cette classification en grandes catégories, la plupart des cancers sont nommés en fonction de l'organe ou du type de cellule dans lequel ils débutent. Par exemple, un cancer débutant au niveau de l'estomac sera appelé « cancer de l'estomac ».

Précisons que certains cancers tels que les leucémies (cancers de la moelle osseuse et du sang) ne forment pas de tumeur.